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苹果组千人团队研发增强现实技术

第一财经日报  |  2017年03月22日
对于苹果的下一个革命性的产品,外界一直猜测纷纷:有人说是无人驾驶汽车,有人说是人工智能,还有人说是流媒体电视机。但是库克曾经在多个场合暗示过的增强现实AR技术,他并不只是说说而已。能够为苹果iPhone带来“改变游戏规则式”的变化的,目前看来最有可能的就是AR。

  对于苹果的下一个革命性的产品,外界一直猜测纷纷:有人说是无人驾驶汽车,有人说是人工智能,还有人说是流媒体电视机。但是库克曾经在多个场合暗示过的增强现实AR技术,他并不只是说说而已。能够为苹果iPhone带来“改变游戏规则式”的变化的,目前看来最有可能的就是AR。

  库克已经在为AR大动干戈了。根据彭博社报道,知情人士透露,库克的团队已经在内部认定AR就是下一代让人们像如今使用iPhone手机般沉溺的科技产品。苹果的任务就是让AR产品的未来变得像iPhone那样普及。关于AR,库克曾说:“以后的某个时间起,AR会变成像一日三餐那样的平常,会变成人们生活的一部分,就像手机一样。”

  所谓增强现实技术,就是在现实的场景中叠加图像、视频和游戏等虚拟世界中的元素。目前增强现实技术已经开始起步。最基础的应用就是像Pokemon Go这样的游戏,让现实的场景中跳出一个个虚拟的小怪物。但是Pokemon Go的技术还是非常初期的,智能手机的芯片也还没发展到能够支撑完全实现AR的程度。

  虚幻引擎(Unreal Engine)发明者、EpicGames创始人CEO Tim Sweeney近期在接受专访时对AR发表看法:“AR体验是为了让现实和虚拟世界交融,对光影和拍摄效果非常敏感,尤其是当硬件设备向高端化发展后,有些AR游戏是简单的卡通图像在真实世界里的叠加,另一些AR游戏则是电影画质融入整个现实场景。这些具有美感的画面优势一下子就显现出来了。”

  Unreal已经开发出一种软件工具,利用新的图像捕捉技术,对现实物体进行画面的叠加,就能实时渲染出“电影画质”的效果。目前这种还仅限于游戏和电影制作级别的应用。但Sweeney相信,随着手机芯片技术的发展,未来AR一定能达到非常逼真的效果,以至于让人们分不清是虚拟还是现实。

  库克的雄心壮志就是要实现Sweeney所说的在手机上体验“电影画质”的效果。为此,他招兵买马,整合了硬件和软件部门的资深元老,并添加了外部专家,整合了一支由杜比实验室前高管Mike Rockwell领导的无比庞大的上千人的新团队。团队成员不乏参与Oculus和HoloLens VR硬件项目的开发者。Rockwell曾经是Meta公司的顾问,后者由杜比投资,已经拥有一款价格950美元的AR眼镜。

  根据彭博社的消息,苹果正在开发多款AR相关产品,包括几款能够无线连接iPhone的数字眼镜。用户戴上眼镜后,就能呈现出电影、地图和其他内容,取下眼镜后,这些AR的功能就能立刻在iPhone上显示。不过苹果对此不置评。

  Sweeney认为,AR时代一定会在VR之后。但苹果很显然在提前布局市场。根据研究机构Global Market Insights的数据,到2024年AR产品的市场规模将会达到1650亿美元,并以80%的高速增长。Loup Venture分析师Gene Munster表示:“苹果别无选择,AR未来将会取代iPhone,苹果必须在人们转变使用硬件方式的时候保证自己不掉队。”

  和VR相比,目前人们对AR了解得更少。VR能够获得关注主要是因为在游戏方面的应用,尽管全球VR硬件设备目前的出货量不到200万台,Oculus和HoloLens等头显设备也远未变成主流。但苹果相信AR设备会更好卖,原因是它不像VR那样需要让人进入。“没有人喜欢被框在一个东西里面。”库克曾经这样表达自己对VR的看法。

  而AR的设备就不同了,它可以小到像一副眼镜一般轻便,但是功能很强大,未来每只眼睛的分辨率会达到4K左右。苹果作为“轻薄之王”,在AR的市场上会更加有所作为,有望做出一些“小而强大”的产品。

  所以对苹果来说,要把AR的功能加到iPhone手机里并不困难,而最大的难题就是怎么把一副眼镜做成主流产品。苹果此前对于穿戴设备的尝试只有智能手表,但是Apple Watch并没有成为主流。因此眼镜的尝试也极具挑战性。

  最大的问题是电池。手机可以做得重一点,但是眼镜必须要轻薄。苹果必须解决眼镜所显示的3D内容的强耗电和电池轻量化之间的矛盾。这一矛盾目前看来是不可调和的。内容是另一个挑战。如果没有足够的支持AR的视频、游戏和其他媒体的内容,那么人们戴上它又有什么意义呢?第三方面的挑战来自于芯片。眼镜本身的操作系统可能需要一种全新的芯片解决方案。最后是价格的问题,如果要做到普及,必须要卖得足够便宜才行。

  为了获得AR领域最先进的技术,苹果已经购买了多家拥有AR硬件技术和致力于3D游戏VR软件开发的公司,包括FlyBy和Metaio,并且已经将一些初创公司整合进了苹果的相机部门。去年夏天,库克甚至还跑去了神秘的AR初创公司Magic Leap参观,并对这家公司的技术表达出浓厚的兴趣。不过Magic Leap对此不置评。

  知名苹果分析师、凯基证券分析师郭明池最近针对iPhone新机型发布的报告指出,iPhone 8的前置相机系统,除了现有的前置相机模组,还将追加红外线发送模组和红外线接收模组,借此可以进行脸部识别、虹膜识别,还可进行3D自拍。这意味着该相机系统可应用于游戏、自拍、增强现实(AR)和虚拟现实(VR)等需要3D建模的功能,而这将会很大程度上受益于苹果2013年收购的另一家以色列公司PrimeSense的深度体感技术,后者是微软Kinect体感操作早期的技术供应方。

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